Το Virginia (επανα)θέτει το βασικό ερώτημα: ουσία ή θέαμα;

Το Virginia ήταν η πρώτη 1-seed ομάδα που αποκλείστηκε ποτέ από 16-seed στο NCAA Tournament. Πέρυσι. Φέτος, είναι πρωταθλητής του NCAA. Η εξιλέωση χρειάστηκε πρόγραμμα, κάπως βαρετό -αν και αποτελεσματικό- μπάσκετ και προπονητή που επιλέγει παίκτες, βάσει του 'μπορώ να χάσω μαζί σου;'.

Το Virginia (επανα)θέτει το βασικό ερώτημα: ουσία ή θέαμα;

Το 2018 το Virginia είχε τερματίσει πρώτο στην περιφέρεια ACC (με ρεκόρ 31-2) και εμφανίστηκε στο NCAA Tournament για 22η φορά στην ιστορία του. Στο πρώτο παιχνίδι, στη μεγάλη σκηνή αντιμετώπισε το University of Maryland, Baltimore County (εν συντομία UMBC) που είχε καταφέρει να 'κλειδώσει' την πρόκριση ως 16ο. Έγινε και η πρώτη 16-seed ομάδα που πέταξε εκτός διοργάνωσης μια 1-seed, στην ιστορία του τουρνουά. Τhat was then and this is now.

Virginia players celebrates after defeating Texas Tech 85-77 in the overtime in the championship of the Final Four NCAA college basketball tournament, Monday, April 8, 2019, in Minneapolis. (AP Photo/Morry Gash)
Virginia players celebrates after defeating Texas Tech 85-77 in the overtime in the championship of the Final Four NCAA college basketball tournament, Monday, April 8, 2019, in Minneapolis. (AP Photo/Morry Gash) AP

Όπου 'now' οι Cavaliers έφτασαν φέτος έως το τέλος της διαδρομής και πάτησαν στην κορυφή, φορώντας το πρώτο στέμμα από καταβολής προγράμματος. Προηγήθηκε το 85-77 επί του Texas Tech, στην παράταση (με τους νικητές να μετρούν εκεί και 12/12 βολές).

Έχε πρόχειρο ότι για πρώτη φορά, σε 40 χρόνια στο ματς που έδινε τίτλο έφτασαν ομάδες που δεν είχαν ξαναπατήσει εκεί το πόδι τους.

Indiana State's Larry Bird, left, lies on his back to toss the ball during a scramble with Earvin "Magic" Johnson, right, during NCAA Championship game in Salt Lake City, Utah, March 26, 1979. (AP Photo)
Indiana State's Larry Bird, left, lies on his back to toss the ball during a scramble with Earvin "Magic" Johnson, right, during NCAA Championship game in Salt Lake City, Utah, March 26, 1979. (AP Photo) ASSOCIATED PRESS

Η τελευταία φορά που έφτασαν δυο 'σταχτοπούτες' στον τελικό, ήταν όταν το Michigan State του Μάτζικ Τζόνσον είχε νικήσει το Indiana State, του Λάρι Μπερντ, στις 27 Μαρτίου του 1979. Η The New York Times είχε γράψει πως 'το Μichigan State προσγείωσε το The Bird, με ένα 'Μαγικό' άγγιγμα και μοναδική άμυνα ζώνης. Στέρησε από το Indiana State την ευκαιρία να τελειώσει ως αήττητο τη σεζόν'.

Ξανά μανά στο σήμερα, η αυλαία της φετινής αγωνιστικής περιόδου του NCAA δεν είχε τρελό θέαμα, δεν θάμπωσε από τη λάμψη των σταρ (λογικό, αν σκεφτείς πως συναντήθηκαν οι δυο καλύτερες άμυνες), με το λαό να παρακολουθεί old school μπάσκετ. Τελικά, νίκησε αυτός που 'χε τα μεγαλύτερα αποθέματα ενέργειας και λύσεων -μεγαλύτερο βάθος στον πάγκο. “Ρίχναμε μια γροθιά, απαντούσαν, ξαναρίχναμε, ξαναπαντούσαν. Κάθε φορά επέστρεφαν” εξήγησε ο Ματ Moύνεϊ των Red Raiders.

Το παιδί που είδατε να σκοράρει λέγεται ΝτιΆντρε Χάντερ και ήταν αυτός που σκόραρε σε τρίποντο, από τη γωνία στα 2.10 πριν τη λήξη της εξτρά περιόδου, διαμορφώνοντας το 75-73. Έκτοτε το προβάδισμα δεν άλλαξε χέρια.

Ο τύπος στη φωτογραφία είχε απουσιάσει πέρυσι, λόγω κατάγματος στον καρπό. Φέτος ήταν ο ηγέτης του Virginia και στις δυο άκρες του γηπέδου. Αυτός που ανέλαβε τον καλύτερο παίκτη του Texas Tech, Τζάρετ Κάλβερ και που έκανε ρεκόρ καριέρας με 27 πόντους -όντας ο πρώτος σκόρερ του ματς. Άρχισε το ματς με 1/8 σουτ και στο β' ημίχρονο ρεφάρισε -με 22 πόντους.

Ο Κάλβερ χρειάστηκε το χρόνο του για να βρει τρόπο να γίνει χρήσιμος, αλλά στα τελευταία δευτερόλεπτα της κανονικής διάρκειας αστόχησε σε δυο σουτ που θα μπορούσαν να δώσουν τον τίτλο στην παρέα του.

Virginia players celebrate after the championship game against Texas Tech in the Final Four NCAA college basketball tournament, Monday, April 8, 2019, in Minneapolis. Virginia won 85-77 in overtime. (AP Photo/David J. Phillip)
Virginia players celebrate after the championship game against Texas Tech in the Final Four NCAA college basketball tournament, Monday, April 8, 2019, in Minneapolis. Virginia won 85-77 in overtime. (AP Photo/David J. Phillip) AP


Ο κύριος στα δεξιά της φωτογραφίας των πρωταθλητών λέγεται Άντονι Γκάι Μπένετ (για τους φίλους, Τόνι) και είναι ο προπονητής των Cavaliers. Στο γραφείο του έχει ένα πόστερ του Rocky στα γνωστά σκαλοπάτια. Καλωσόρισε φέτος τους παίκτες του, λέγοντας "θέλω να 'χω την ευκαιρία να διεκδικήσω τον τίτλο, μια μέρα".

Ο 49χρονος είναι στο συγκεκριμένο πάγκο από το Μάρτιο του 2009. Είναι ο γιος του Ντικ Μπένετ που είχε φτάσει το Wisconsin στο Final Four του 2000, με άμυνα που δανείστηκε και εξέλιξε ο κανακάρης του: την pack line defense.

Πρόκειται για παραλλαγή του man-to-man. Η βασική διαφορά μεταξύ των δύο είναι πως οι οff ball αμυντικοί δεν πιέζουν τον παίκτη τους για να του αρνηθούν την πάσα, αλλά όλοι -εκτός του παίκτη που έχει μπροστά του τον κάτοχο της μπάλας- πρέπει να βρίσκονται μέσα στη νοητή γραμμή των πέντε μέτρων από το καλάθι.

Το Virginia (επανα)θέτει το βασικό ερώτημα: ουσία ή θέαμα;

O Tόνι Μπένετ υπήρξε παίκτης (πόιντ γκαρντ) του τύπου του 49.7% στα σουτ στα τρίποντα, ως φοιτητής και της κορυφής σε λίστα των καλύτερων φοιτητών/αθλητών. Πέρασε τρία χρόνια στο ΝΒΑ με τους Charlotte Hornets (1992-95) και μετά έκανε καριέρα στην Αυστραλία και τη Νέα Ζηλανδία, όπου άρχισε και την προπονητική.

Έκανε και κάτι ακόμα: έβρισκε ταλέντα της Ωκεανίας και τα έστελνε στο NCAA. Ένα ήταν ο Aron Baynes, ο οποίος φόρεσε δαχτυλίδι με τους Σπερς. Επέστρεψε στις ΗΠΑ, το 1999 γιατί του έλειψε το σπίτι του και κάθισε δίπλα στον πατέρα του, εθελοντικά. Το 2000 ο Ντικ Μπένετ αποσύρθηκε και ο νέος προπονητής, Μπο Ράιαν προσέλαβε τον Τόνι.

Τρεις σεζόν αργότερα, ο πατέρας του αποφάσισε ότι τελικά ήθελε να κοουτσάρει, πήγε στο Washington State και τον πήρε μαζί του. Όταν το 2006 ο πρεσβύτερος Μπένετ έβαλε την 'τελεία' στην καριέρα του, ανέλαβε ο νεότερος. Είχε μάθει πώς γίνεται η δουλειά της 'οικοδόμησης' και της 'ανοικοδόμησης'. Είχε μάθει ότι όλα αρχίζουν από την άμυνα.

Wisconsin coach Dick Bennett, left, directs his team during the first half against Texas Tuesday, Dec. 7, 1999 in Madison, Wis. At right is assistant coach Brad Soderberg. (AP Photo/Andy Manis)
Wisconsin coach Dick Bennett, left, directs his team during the first half against Texas Tuesday, Dec. 7, 1999 in Madison, Wis. At right is assistant coach Brad Soderberg. (AP Photo/Andy Manis) ASSOCIATED PRESS


O Ντικ Μπένετ

Το 2009 έφυγε για το Virginia που τότε ήταν στο Νο316 του έθνους σε 'προσαρμογή στο ρυθμό'. Πλέον οι Cavaliers του δίνουν 4.150.000 δολάρια για ετήσιο μισθό.

Είναι γνωστός για την ικανότητα του να εξελίσσει παίκτες “γιατί βλέπει τη συνολικότερη εικόνα που δεν αφορά μόνο το μπάσκετ”. Το The Ringer είχε γράψει πως “υ πό τις οδηγίες του Μπένετ, οι Cavaliers έχουν 'χτίσει' ένα πρόγραμμα που 'τρέφεται' από τον εαυτό του, κάνοντας 'μέτρια' recruits σε επωάζοντες redshirts (οι φοιτητές/παίκτες που 'καίνε' μια χρονιά για λόγους αποκατάστασης μετά τραυματισμού ή γιατί αλλάζουν κολέγια -για μη αγωνιστικούς λόγους που τελικά είναι αγωνιστικοί) και μετά σε σταρ της Atlantic Coast Conference” και γενικότερα του NCAA.

Αυτό που κάνει είναι να παίρνει παίκτες με ικανότητες, που δεν έχουν κάνει όμως, θραύση (παίρνει δηλαδή, και ένα κάποιο ρίσκο) και να τους υποβάλει στη διαδικασία μεθοδικής εξέλιξης, η οποία έχει ως βασική αρχή ότι 'η αξία του ομαδικού στόχου είναι πάντα πάνω από αυτήν του ατομικού'. Συνηθίζει δε, να λέει και αυτό.

Πάντα όταν βλέπω έναν παίκτη σκέφτομαι 'μπορώ να χάσω μαζί σου;'. Η ήττα είναι ο ορός της αλήθειας. Τότε είναι που πραγματικά μαθαίνεις τους ανθρώπους. Αν χάσουμε μαζί, αν μπορέσουμε να επιβιώσουμε, σημαίνει πως έχουμε αποκτήσει ένα θεμέλιο λίθο.

To μπάσκετ που παίζουν οι ομάδες του Μπένετ το λες και βαρετούλι, αλλά σίγουρα είναι σκληρό, με αρχές και αποτελεσματικό, όπως αποδείχθηκε.

Ο Κάιλ Γκάι (το αγόρι στη κεντρική φωτογραφία) ήταν ο βασικός γκαρντ του Virginia, αυτός που μπήκε στην καλύτερη πεντάδα του τουρνουά και αναδείχθηκε 'Most outstanding player', δίνοντας 24π.). Aπό πέρυσι έχει για φωτογραφία στο λογαριασμό του στο Twitter τους παίκτες του UMBC να πανηγυρίζουν γύρω του.

Το Virginia (επανα)θέτει το βασικό ερώτημα: ουσία ή θέαμα;

"Πολλοί από εμάς βρεθήκαμε σε σκοτεινό μέρος. Υπήρξε εξευτελισμός, νιώθαμε ντροπή για τον εαυτό μας, τις οικογένειες μας και το πρόγραμμα. Το να καταφέρουμε να εξιλεωθούμε και να δώσουμε στο σχολείο κάτι που δεν είχε κατακτήσει ποτέ άλλοτε, ήταν το μόνο που ήθελα". Και όπως εξήγησε, ο τρόπος για να μη χάσει ποτέ την τεράστια θέληση για 'λύτρωση' είναι να βλέπει κάθε μέρα τη φωτογραφία που του θύμιζε τη χειρότερη στιγμή του. Θα 'κλείσουμε' λοιπόν, με το δια ταύτα που έδωσε αυτό το παιδί.

Όταν έχεις ένα πρόβλημα, το αντιμετωπίζεις. Μόνο έτσι μπορείς να το ξεπεράσεις. Αν κρυφτείς από αυτό, κάποια στιγμή θα σε στοιχειώσει.

Photos: Associated Press

24MEDIA NETWORK