Stephen McDonnell: Ένας 26χρονος προπονητής που δεν αστειεύεται

Έπρεπε να σταματήσει το ποδόσφαιρο μόλις στα 22 λόγω καρδιομυοπάθειας. Έπρεπε να συνεχίσει να ασχολείται με το ποδόσφαιρο για να γλιτώσει την κατάθλιψη. Έπρεπε να περάσουν λίγα χρόνια για να συστήνεται ως ένας από τους μικρότερους σε ηλικία προπονητές μεγάλης κατηγορίας στην Ευρώπη.

Στα 22 του, ο Stephen McDonnell αποσύρθηκε από την ενεργό δράση εξαιτίας ενός προβλήματος με την καρδιά του. Στα 26 του, είναι ο προπονητής της Warrenpoint Town που αγωνίζεται στη μεγάλη κατηγορία της Ιρλανδίας. Χωρίς αμφιβολία, ένας από τους νεαρότερους προπονητές ομάδας πρώτης κατηγορίας σε ολόκληρη την Ευρώπη.

"Δεν το έχω γκουγκλάρει, αλλά πρέπει να είμαι ένας από τους πιο μικρούς στην Ευρώπη", δηλώνει ο Ιρλανδός McDonnell.

Ο πρώην μέσος της Celtic προσελήφθη πέρυσι ως υπηρεσιακός για να κρατήσει την ομάδα στην κατηγορία και αφού τα κατάφερε, υπέγραψε συμβόλαιο ως ο βασικός προπονητής της Warrenpoint. Σαφώς και κατανοεί τον κίνδυνο να τον εκμεταλλευτούν-καπελώσουν οι παίκτες του λόγω του νεαρού της ηλικίας του, αλλά δεν είναι πρόθυμος να πέσει αμαχητί.

"Αυτό δεν είναι κάτι που θα ανεχόμουν. Εγώ είμαι ο προπονητής, εγώ είμαι αυτός που παίρνει την τελική απόφαση. Σέβομαι και ακούω τη γνώμη των παικτών μου, αλλά στο τέλος αποφασίζω εγώ. Στην αρχή, οι παίκτες ήταν λίγο επιφυλακτικοί μαζί μου, αλλά νομίζω ότι με έχουν πλέον αποδεχτεί", σημειώνει.

Το σκληρό τέλος της καριέρας ως παίκτης

Ο McDonnell έπαιξε για δύο χρόνια στη Celtic, επέστρεψε στην πατρίδα του για λογαριασμό της Dundalk και τέλειωσε πρόωρα την καριέρα του στη Warrenpoint. Στην πορεία, έβαλε στο βιογραφικό του μερικά ματς με την εθνική Ελπίδων της χώρας του.

Η καριέρα του διακόπηκε τελείως ξαφνικά μετά από ένα τσεκ-απ ρουτίνας πριν από ένα ματς της Dundalk για το Europa League. "Ήμουν τυχερός που έπαιζα σε ένα επίπεδο που το να κάνουμε καρδιογράφημα ήταν κάτι πολύ συχνό και συνηθισμένο μες στη χρονιά. Οι παίκτες μου για παράδειγμα, δεν έχουν κάνει ακόμα ούτε μια σχετική εξέταση κι αυτό είναι κάτι που πρέπει να απασχολήσει τις ποδοσφαιρικές αρχές.

Δεν είχα ποτέ προβλήματα με την καρδιά μου πριν, αλλά εκείνη η εξέταση ήταν απαγορευτική. Έπρεπε να σταματήσω το ποδόσφαιρο γιατί όπως φαινόταν έπασχα από καρδιομυοπάθεια".

Τα νέα κόστισαν πολύ ακριβά στον McDonnell, αλλά σύντομα αποφάσισε ότι δεν γίνεται να βγάλει το ποδόσφαιρο από τη ζωή του. "Ήταν μια σκοτεινή περίοδος, αλλά είχα ανθρώπους γύρω μου, που με στήριζαν πραγματικά. Αποφάσισα να συνεχίσω ως προπονητής, και αυτό δείχνει πως αποδίδει μέχρι τώρα. Έχω πολλές ιδέες και νομίζω πως είμαι ο πιο κατάλληλος για να τις περάσω στους παίκτες μου".

Η δουλειά που έπρεπε να μάθει γρήγορα

Ο βασικός στόχος της Warrenpoint είναι η παραμονή στην κατηγορία, πράγμα πολύ λογικό για μια ομάδα που ανέβηκε στις μεγάλες κατηγορίες μόλις το 2013. Ο McDonnell έπρεπε να μάθει τη δουλειά πολύ γρήγορα. "Είναι πολύ συναρπαστικό κάποιες φορές, αλλά και πολύ απογοητευτικό κάποιες άλλες. Προσπαθώ να είμαι απόλυτα ειλικρινής με τους παίκτες του, γιατί αυτό εκτιμούσα κι εγώ όταν ήμουν παίκτης. Να μου λέει ξεκάθαρα ο προπονητής γιατί δεν με υπολογίζει για ένα ματς ή τι δεν κάνω σωστά".

Ο McDonnell γνωρίζει ότι εκτός από τους παίκτες του, πρέπει τρόπον τινά να γεμίσει το μάτι και των αντιπάλων παικτών και προπονητών. Η Glentoran έχει προπονητή τον Ronnie McFall, ο οποίος τον περνάει μισό αιώνα!

"Προφανώς τον γνωρίζω και ξέρω τι έχει προσφέρει στο παιχνίδι", σχολιάζει ο 26χρονος προπονητής. "Σκέφτομαι συχνά και γελάω μόνος μου ότι θα με βλέπουν οι αντίπαλοι προπονητές και θα αναρωτιούνται τι κάνει αυτός ο πιτσιρικάς στον απέναντι πάγκο. Αλλά η ηλικία είναι απλά ένας αριθμός. Δεν έχει σημασία αν είσαι 26 ή 36. Θα κριθώ από τη δουλειά που κάνω. Δεν είμαι εδώ για να σπάσω πλάκα".

Πηγή: BBC Sport

Μετά από 14 αγωνιστικές, η Warrenpoint Town βρίσκεται στην ένατη θέση και παλεύει με αξιώσεις για να μείνει στη μεγάλη κατηγορία.